Các tế bào ung thư trong một khối u (bao gồm cả tế bào đă di căn) đều xuất phát từ một tế bào duy nhất phân chia mà thành. Do đó một bệnh ung thư có thể được phân loại theo loại tế bào khởi phát và theo vị trí của tế bào đó.

Một khối u xuất phát từ sự tăng sinh bất thường của các tế bào và h́nh thành nên một thể khối. Các khối u có thể là lành tính hay ác tính. Khối u lành tính không thể lan tràn hay xâm lấn các mô và cơ quan khác. Thường th́ các khối u lành tính có thể được cắt bỏ mà không cần phải điều trị ǵ thêm.

Trái lại, khối u ác tính có thể lan tràn hay xâm lấn các mô và cơ quan khác thông qua hệ bạch huyết hay mạch máu theo một tiến tŕnh được gọi là di căn. Khả năng lan tràn (di căn)của khối u khiến cho các khối u ác tính đe dọa đến tính mạng và khó điều trị.



Bệnh ung thư có thể được nhóm lại trong các phân loại lớn hơn:
  • Carcinoma (ung thư biểu mô) – ung thư bắt nguồn trong da hoặc trong các mô lót hay phủ các cơ quan bên trong. Ví dụ như: Điều trị ung thư da, điều trị ung thư cổ tử cung, ung thư hậu môn, điều trị ung thư thực quản, điều trị ung thư gan, điều trị ung thư thanh quản, Điều trị ung thư thận , điều trị ung thư dạ dày, nhiều loại ung thư tinh hoàn và ung thư tuyến giáp.
  • Sarcoma (ung thư mô liên kết) – ung thư bắt nguồn trong Điều trị ung thư xương, sụn, mỡ, cơ, mạch máu hay các mô liên kết khác.
  • Leukemia (bệnh bạch cầu, "bệnh máu trắng") – ung thư bắt nguồn trong mô tạo máu như tủy xương và sản xuất ra một số lượng lớn các tế bào máu bất thường tiến vào ḍng máu.
  • Lymphoma và myeloma (u lympho bào, u tủy) – ung thư bắt nguồn trong các tế bào của hệ miễn dịch.
  • Ung thư hệ thần kinh trung ương – ung thư bắt nguồn trong các mô năo và tủy sống.
Bệnh nhân có các loại khối u này thường bị sút giảm cân trong suốt tiến tŕnh mắc bệnh. Sụt cân thường là triệu chứng đầu tiên khiến họ đi khám bác sĩ.

Các bệnh ung thư vú, tuyến tiền liệt, buồng trứng và tử cung cũng đưa đến các khối u đặc. Những người mắc các loại ung thư này thường bị sụt cân trong các giai đoạn trễ của bệnh.

Các bệnh ung thư xảy ra trong máu không h́nh thành các khối u đặc. Thay vào đó, chúng tạo ra một sự gia tăng bất thường ở một số loại tế bào phát tán khắp các mạch máu, hạch bạch huyết hay tủy xương. Thí dụ như, trong bệnh bạch cầu (leukemia), cơ thể sản sinh một số lượng nhiều các tế bào bạch cầu một cách bất thường. Đôi khi, thuật ngữ khối u lỏngcũng được sử dụng trong bệnh bạch cầu để ám chỉ số lượng gia tăng của các tế bào tuần hoàn bất thường. Các khối u hạch bạch huyết (lymphoma) được xem là các ung thư máu mặc dù chúng có thể hiện diện như một thể khối rơ ràng. Bệnh nhân với các khối u lỏng có thể phát triển sụt cân khi t́nh trạng bệnh và liệu tŕnh điều trị tiến triển.